#Français de l’actualité

Réfractaire

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RFI
Les mots de l'actualité : une chronique pétillante qui éclaire en deux minutes un mot ou une expression entendue dans l'actualité.

Donald Trump vient de limoger la ministre de la Justice par intérim, Sally Yates, une ancienne de l’administration Obama, qui mettait en doute la légalité du décret qui interdit l’accès aux États-Unis aux citoyens de certains états. Sally Yates a donc été limogée, c’est-à-dire privée de ses fonctions, parce qu’elle était réfractaire. Réfractaire à quoi ? À la limitation de l’immigration. Mais le titre de RFI utilise le mot réfractaire sans lui adjoindre de complément : réfractaire tout court ! Et réfractaire a un sens très clair en français : c’est celui, ou celle qui refuse de se soumettre aux ordres, qui se débrouille pour ne pas obéir. Soit en disant « non », frontalement ! Soit en se soustrayant à l’ordre qui vient de lui être donné. Mais de façon générale, on est réfractaire à quelque chose : à un ordre, à une consigne. Et donc on ne l’applique pas. On a bien sûr d’autres mots plus ou moins similaires : on peut être réticent : c’est beaucoup moins fort et ça ne veut pas forcément dire qu’on n’obéit pas aux ordres. Seulement on n’y met aucun enthousiasme, et même on y met de la mauvaise volonté, on traine les pieds, on y va à reculons. On peut être récalcitrant : c’est qu’on résiste, qu’on est rétif. On voit bien que tous ces mots qui évoquent toute une gamme de réactions négatives, commencent par le même préfixe, ré-… Et réfractaire est peut-être le plus strict de toute la série.

D’ailleurs, ce mot a un autre sens, bien plus concret, mais qui pourtant n’est pas son sens premier : Ce sens concret est un sens dérivé : en physique, on appelle matériaux réfractaires ceux qui ne fondent qu’à des températures très élevées : comme si, eux aussi, disaient non, comme s’ils résistaient à la chaleur.

Et puis le mot a bien sûr une signification psychologique assez différente : si je suis réfractaire à l’art moderne, c’est que je ne l’aime pas, que je ne le comprends pas, qu’il me laisse froid, insensible.

Mais cet adjectif a connu des sens historiques bien précis, et différents selon les époques. Par exemple, on a parlé des prêtres réfractaires sous la Révolution française. On sait que ce mouvement s’est souvent heurté à l’Église catholique. Et qu’elle a ordonné aux prêtres de prêter serment à la Constitution civile du Clergé, qui plaçait l’Église sous l’autorité d’un état beaucoup moins catholique que sous l’Ancien Régime... Et ces prêtres réfractaires ont donc été pourchassés par les révolutionnaires. Ensuite, sous le Consulat puis l’Empire, les réfractaires étaient ceux qui se dérobaient au service militaire. Aujourd’hui, le mot dans cet emploi n’a plus de raison d’être en France : le Service national n’existe plus sous la forme qu’on lui connaissait. Mais ces dernières années, on avait plutôt tendance à parler d’insoumis, pour ceux qui ne rejoignaient pas leur unité. Ça a d’ailleurs été le titre d’un film où cet insoumis était joué par Alain Delon. Alors il ne s’agissait pas exactement de désertion : on désertait quand on quittait les rangs de l’armée, alors que l’insoumis était celui qui ne s’y rendait même pas ! Et si l‘on revient à notre réfractaire, c’est un mot qu’on a de nouveau employé pendant l’Occupation allemande : il s’agissait de ceux qui se cachaient du STO ; du Service du travail obligatoire en Allemagne.

Avertissement ! 
Ce texte est le document préparatoire à la chronique Les Mots de l’Actualité. Les contraintes de l’antenne et la durée précise de la chronique rendent indispensables un aménagement qui explique les différences entre les versions écrite et orale.

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