Linhenykus monodactylus
Linhenykus monodactylus.
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Découverte d'un dinosaure mono-griffe de la taille d'un gros perroquet

Les Annales de l'Académie nationale américaines des Sciences (PNAS) datées du 24-28 janvier 2011 rapportent la découverte en Chine, par une équipe internationale de paléontologues, d'un squelette d'une nouvelle espèce de dinosaure. Doté d'une seule griffe à l'extrémité de ses pattes, l'animal a été baptisé Linhenykus monodactylus. Il appartient au groupe des théropodes. Ces dinosaures carnivores sont aussi les ancêtres des oiseaux modernes. Le fossile a été retrouvé dans la formation géologique de Wulansuhai datant de 84 à 75 millions d'années, dans la région autonome de Mongolie intérieure, dans le nord de la Chine.
Por Dominique Raizon -

L'histoire ne dit pas si l'oiseau carnivore avait des dents ! On sait en revanche que ses pattes avant très courtes étaient dotées d'une seule griffe à l'extrémité et qu'il était d'une taille relativement petite pour un dinosaure, comparable à un gros perroquet. Linhenykus, qui tient son nom de Linhe, la localité près de laquelle la découverte a été faite a été classé par les paléontologues dans la famille des Alvarezsauridae, une branche des théropodes, groupe de dinosaures carnivores dont faisaient partie le fameux Tyrannosaure (T-Rex) et le Vélociraptor.

Le squelette de Linhenykus est le seul squelette presque complet de cette espèce découverte à ce jour. Le fossile du squelette partiel du dinosaure mono-griffe comprend des os de la colonne vertébrale, des membres supérieurs, d'une partie du bassin et des
pieds quasiment complet.

Une griffe pour creuser des nids d'insectes

Ce nouveau spécimen de théropode n'a qu'une seule grande griffe en guise de main, qui devait, selon Michael Pittmann, du département des sciences de la Terre à l'University College de Londres, co-auteur de la découverte lui servir à « creuser dans les nids d'insectes ».

Pour parvenir à ces conclusions, les spécialistes ont procédé à des comparaisons avec la grande variété des modifications des pattes des différents dinosaures appartenant à la même famille. Selon les spécialistes, « les théropodes non-aviaires ont commencé avec cinq griffes avant de se retrouver avec seulement trois griffes plus tard dans l'évolution », comme l'explique Michael Pittmann : « Les Tyrannosaures étaient un cas particulier chez les théropodes avec seulement deux griffes, et maintenant nous avons le Linhenykus avec une seule griffe, ce qui montre l'étendue et la complexité des modifications des extrémités des pattes avant des théropodes ayant résulté de l'évolution », ajoute ce paléontologue.

Les raisons pour lesquelles le Linhenykus a perdu ses deux autres griffes extérieures ne sont pas clairement élucidées. Cette évolution pourrait avoir tout simplement résulté du processus de sélection naturelle. Elle pourrait également être en lien avec des différences de comportement pour se nourrir car Linhenykus vivait avec d'autres dinosaures théropodes de taille comparable et, à la différence des autres, il n'avait qu'une seule grande griffe.

La formation géologique de Wulansuhai est riche en fossiles de vertébrés. C'est là qu'a été mis au jour, en 2010, le Linheraptor exquisitus, un dinosaure de moins de deux mètres de long. Linhenykus cohabitait aussi avec de petits mammifères, des lézards, des ankylosaures, (un gros dinosaure qui pesait de cinq à sept tonnes) et des dinosaures à cornes (cératopsiens).

Les dinosaures ont régné plus de 150 millions d'années sur la Terre et se sont éteints il y a 65 millions d'années avec d'autres espèces. Cette extinction massive est le plus souvent attribuée à la chute d'une météorite géante qu a bouleversé le climat de la planète.

Publicado el 21/10/2015 - Modificado el 29/10/2015

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