La découverte exceptionnelle d'un fossile de ptérosaure enthousiasme les paléontologues
La coquille de l’œuf de la femelle ptérosaure était souple, contrairement à celle des oiseaux.
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La découverte exceptionnelle d'un fossile de ptérosaure enthousiasme les paléontologues

En Chine, la découverte exceptionnelle d'un fossile bien préservé de ptérosaure avec son œuf a permis pour la première fois de déterminer le sexe de ces reptiles volants qui cohabitaient avec les dinosaures et se sont éteints il y a 65 millions d'années, selon une étude publiée le 20 janvier 2011 dans la revue américaine Science.
根据 RFI -

En 2009, dans la province de Liaoning (nord-est de la Chine), dans une formation géologique datant de la période du Jurassique moyen, des paléontologues ont fait la découverte d'un fossile, vieux de quelque 160 millions d'années. Il s'agit d'un un Darwinopterus (genre de ptérosaure).

La coquille d'un œuf bien développée indique qu'il s'agissait d'une femelle ptérosaure -membre de la famille des ptérodactyles- prête à pondre au moment de sa mort. Les scientifiques ont pu constater à la fois l'absence de crête sur la tête de l'animal et des hanches plus larges que celle d'un mâle.

Pour l'éthologie et la systématique : une avancée majeure

David Unwin, paléo-biologiste à l'Université de Leicester (Grande-Bretagne) et co-auteur de cette étude souligne que ce type de découverte, qui « permet de déterminer avec certitude le sexe de l'animal, [est] un fait très rare en ce qui concerne les fossiles, et une première pour le ptérosaure »; c'est aussi une découverte majeure car « nous pouvons maintenant exploiter cette compréhension du sexe des ptérosaures pour faire des recherches dans de nouveaux champs d'étude, comme la structure des populations de ces animaux et leurs comportements », complète-t-il.

Damien Becker, paléontologue à l'Office de la Culture de Porrentruy, en Suisse (01:54)
Interprétations sur la disparition des dinosaures

Il est aussi désormais possible de reclasser dans la même espèce des ptérosaures femelles et mâles, qu'on croyait jusqu'ici appartenir à des espèces différentes.
Outre le fait de pouvoir déterminer le sexe de ces reptiles disparus, la mise au jour de ce nouveau ptérosaure baptisé « Mrs T » -une contraction de Mrs Ptérodactyle-, d'une envergure des ailes de 78 centimètres, donne un nouvel éclairage sur la reproduction des ptérosaures.

Un petit œuf pour des animaux qui mobilisaient une grande énergie pour voler

L’œuf était assez petit avec une masse estimée de 6,1 grammes et sa coquille était souple, d'un texture comparable au parchemin : « Ce sont des caractéristiques typiques des reptiles, totalement différentes des oiseaux qui pondent des œufs relativement plus gros et dotés d'une coquille dure », souligne David Unwin. Selon lui, cette découverte n'est pas surprenante car un petit œuf nécessite moins de matériaux et d'énergie, un avantage très net pour ces ptérosaures, qui mobilisaient une grande énergie pour voler.

Le fait que l’œuf soit petit a peut-être même constitué un facteur encore plus important dans l'évolution des espèces gigantesques de ptérodactyles -comme le quetzalcoaltus-, l'un des plus grands animaux préhistoriques avec une envergure d'ailes de dix mètres.

Apparemment, Mrs T. aurait connu une mort violente comme le montre une fracture « de son avant-bras gauche », peut-être un accident lié à une tempête ou à une éruption volcanique, fréquente il y a 160 millions d'années dans cette partie de la Chine, supputent ces chercheurs.

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Transport d'un des gros os, enrobé dans une coque de plâtre pour le protéger | Cnrs/ Eric Buffetaut

 

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发布时间 21/10/2015 - 更改时间 29/10/2015

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