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Lettres grecques

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RFI
Les mots de l'actualité : une chronique pétillante qui éclaire en deux minutes un mot ou une expression entendue dans l'actualité.

Faites l'exercice pour comprendre ce mot de l'actualité : Un psy, un bêta, un delta, une personne lambda...

 

L’ouragan Iota menace donc gravement l’Amérique centrale ! Région infortunée, qui fut déjà touchée par l’ouragan Eta. On voit que les noms donnés à ces tempêtes, cyclones, colères météorologiques qui se renouvellent, et que pour cette série-là, on a recours à des lettres grecques. Iota et êta sont en effet des voyelles présentes dans cet alphabet. Un alphabet, c’est-à-dire, on le sait bien, la série des lettres qu’on utilise pour écrire. Mais ce mot alphabet est justement construit sur les deux premières lettres grecques : alpha et bêta. Qui correspondent dans l’alphabet latin à a et b. Même si le bêta, en grec moderne, est plus proche de notre « v » que de notre « b ».

Ces deux lettres sont bien connues. Bêta, pour sa ressemblance avec l’adjectif familier bêta… un peu bête. Et alpha parce que c’est la première lettre. C’est dans ce sens qu’on l’utilise parfois en français associé avec la dernière, l’oméga. Connaître l’alpha et l’oméga de quelque chose, c’est donc le connaitre à fond, du début à la fin.

Mais cet alpha, on le trouve bien souvent sans signification particulière. Alors que quelques autres lettres sont présentes dans l’imaginaire français avec des sens assez précis. Le delta par exemple. En majuscule, cette lettre a la forme d’un triangle équilatéral. Elle sert donc surtout pour désigner l’embouchure d’un fleuve, qui se sépare, se ramifie en plusieurs cours d’eau qui se jettent dans la mer. Ces bras qui s’écartent peuvent donc évoquer la forme d’un triangle.

Le iota, dont on parlait à propos de cet ouragan a aussi un usage particulier. Il désigne bien peu de chose, et s’utilise presque uniquement à la négative. Dans un texte par exemple, on peut dire qu’on n’a pas changé un iota. C’est-à-dire qu’on n’a pas modifié le moindre détail : pas un mot, pas une virgule. Et par extension, même si c’est plus rare, on dira de quelqu’un que, malgré l’âge, il n’a pas changé d’un iota.

Le lambda lui est bien commun. Il correspond à une sorte de niveau zéro, situé en bas d’une échelle de valeur : sans spécialité. Le spectateur lambda n’aimera peut-être pas ce film, c’est-à-dire le spectateur qui n’a pas de formation, de culture particulière… le spectateur de base !

Pi a un sens bien différent, car bien plus précis : il représente un nombre mathématique ainsi appelé parce qu’on ne peut jamais l’écrire en entier, c’est une suite de décimales sans fin : 3,14… Et il désigne le rapport de la circonférence d’un cercle à son diamètre.

Il nous reste le psy, dont la carrière a considérablement fleuri ces dernières décennies. Comme il évoque la psychologie, il représente souvent un peut tout ce qui a une relation avec de domaine. Et notamment les thérapeutes qui se sont spécialisés dans ce domaine. Mais un psy, c’est bien vague, et cela peut désigner au psychologue, un psychiatre, un psychothérapeute ou un psychanalyste…

Avertissement !  
Ce texte est le document préparatoire à la chronique Les Mots de l’Actualité. Les contraintes de l’antenne et la durée précise de la chronique rendent indispensable un aménagement qui explique les différences entre les versions écrite et orale.

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