Giganotosaurus
Giganotosaurus.
Dorling Kindersley/Getty Images
Artigo

Les dinosaures carnivores seraient devenus herbivores au fil de l'évolution

Jusqu’à présent il était admis que les dinosaures théropodes étaient tous de redoutables carnivores. Des résultats de recherche en diététique contredisent en fait cette hypothèse et établissent que ces effroyables animaux étaient majoritairement herbivores -à l'exception notable du T. Rex et du Vélociraptor. Cette étude effectuée par des chercheurs du Field Museum à Chicago (Illinois, nord) est parue dans les Annales de l'Académie américaine des sciences (PNAS) datées du 20 décembre 2010.
Por Dominique Raizon -

Munis de pieds ressemblant à des pattes d’oiseaux, les dinosaures théropodes sont morphologiquement caractérisés par des membres postérieurs assurant le soutien du corps et la locomotion, et de membres antérieurs courts, dotés de doigts mobiles. Jusqu’à présent ces dinosaures -et particulièrement ceux les plus proches des ancêtres des oiseaux- étaient pressentis par la majorité de la communauté scientifique comme adaptés à la course pour chasser leurs proies et les saisir -avant de les déchirer pour s'en nourrir.

Les ancêtres de la plupart des dinosaures à plumes ne se nourrissaient plus de viande !

En fait, fort d'analyses statistiques fondées sur des données diététiques provenant de près de cent différents théropodes, les chercheurs Lindsay Zanno et Peter Makovicky, ont pu déterminer que le régime alimentaire de quelque 90 de ces espèces de dinosaures était constitué de plantes ! 

Les chercheurs ont trouvé près d'une demi-douzaine de traits anatomiques statistiquement liés à des indications directes de comportements herbivores, dont un bec dépourvu de dent. Lindsay Zarro a expliqué la démarche des deux paléontologues: « Après avoir établi une relation entre certaines évolutions anatomiques de ces dinosaures et des preuves directes d'habitudes alimentaires, nous avons recherché quelles autres espèces de théropodes partageaient les mêmes traits. (…) De cette manière nous avons pu déterminer lesquelles étaient herbivores et carnivores ». Et, en appliquant cette analyse, ils ont ainsi déterminé que 44% des espèces théropodes ou 90 distribuées sur six grands lignages étaient herbivores. Autrement dit, les ancêtres de la plupart des dinosaures à plumes et des oiseaux modernes avaient déjà probablement perdu leur appétit pour la viande!

Contenus d'estomac et autres traces de dents fossilisées...

Certes, déduire le régime alimentaire d'animaux éteints depuis 65 millions d'années n'est pas tâche facile. Dans la plupart des cas, les paléontologues travaillent seulement avec des os et dents fossilisés. Il est aisé de déduire que des dents de grande taille et une mâchoire puissante comme celles du T. Rex appartenaient à un super-prédateur, ou bien encore que les batteries de dents du Triceratops, un dinosaure tricorne, servaient à cisailler l'herbe et les plantes ... Mais de nombreux dinosaures théropodes étaient dotés de traits morphologiques plus ambigus -comme des dents en forme de piton ou pas de dent du tout; dès lors il était difficile de deviner leur régime alimentaire et « ces dinosaures bizarres ont été l'objet de nombreuses spéculations, relève Peter Makovicky. Par chance une petite proportion de ces espèces ont préservé dans leur squelette et autres restes fossilisés des indices indiscutables de leur régime alimentaire », poursuit le chercheur, citant notamment des contenus de l'estomac et des traces de dents fossilisés.

Conclusion : « La plupart des théropodes étaient clairement adaptés à une vie de prédateur mais à un certain moment de l'évolution dans la lignée des oiseaux, ces dinosaures sont devenus herbivores », explique Lindsay Zarro et si le nombre de théropodes herbivores s’avère aussi important, les super-carnivores comme le Tyrannosaures Rex et autres coelurosaures tel le Velociraptor, devraient être donc considérés « davantage comme l'exception que la règle » selon ces chercheurs.

Encyclopaedia universalis

Un groupe qui inclut tous les dinosaures carnivores.

Parmi les Saurischiens (dinosaures « à bassin d'oiseau »), les Théropodes constituent un ensemble très diversifié, avec des formes aussi différentes que Microraptor, qui atteignait à peine la taille d'un corbeau, et l'énorme Tyrannosaurus, qui pouvait peser plus de 6 tonnes.

Contrairement aux Sauropodes, tous les Théropodes étaient bipèdes.

Publicado em 20/10/2015 - Modificado em 29/10/2015

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